Aeronáutica general

Pelea de winglets

Tras ciertos días discutiendo sobre los winglets con una compañera de clase, parecía que era momento de dedicar una entrada a estos artefactos que se suelen situar en los aviones de hoy en día en los extremos del ala. Incluso alguien que no haya oído nunca esa palabra, si ha volado alguna vez en Ryanair o en un B-737 en general, seguramente se habrá fijado en ellos.

Efecto de los winglets en un avión

Efecto de los winglets en un avión.

La primera vez en la historia que aparece una aleta en la punta de ala fue aparentemente en 1897, hace mucho tiempo ya, cuando un ingeniero inglés lo introdujo tratando para intentar controlar los vórtices que aparecían en la punta de ala. De hecho, este es su principal objetivo, como se puede ver en la imagen de la derecha. Dado que hay una diferencia de presión importante entre la parte inferior y la superior del ala de un avión, en la punta, al juntarse el aire de ambos lados estando a diferente presión, se generan unos torbellinos que se convierten en una fuente importante de resistencia aerodinámica.

La utilización de las aletas de punta de ala reduce considerablemente la resistencia que aparece por culpa de estos vórtices, lo que se traduce directamente en un menor consumo de combustible. Y como esto es hoy en día algo que se busca sin descanso, estas pequeñas aletas siguen evolucionando.

Como todo en esta vida, hay distintas formas y tipos de winglets. La variante preferida por Airbus, llamada generalmente wingtip fence, es una aleta relativamente pequeña y discreta, que se extiende por encima y por debajo del ala. En el otro extremo tenemos la solución conocida como blended winglet, que se caracteriza por ser una prolongación del ala “doblada hacia arriba”, utilizando una transición suave.

"Wingtip fence" de un A319

“Wingtip fence” de un A319

El tema de la discusión del otro día comenzó con la noticia que decía que había sido terminado el primer A320 que incorpora precisamente los blended winglets, dejando de lado los tradicionales wingtip fences que habían llevado hasta ahora. Esto ha conducido a que los dos grandes, Airbus y Boeing, se hayan enfrentado legalmente por dicho dispositivo. Desde Airbus se ha bautizado a su sistema como sharklets, un ingenioso juego de palabras teniendo en cuenta que parecen aletas de tiburón. Sin embargo, los “inventores” de los blended winglets, la empresa Aviation Partners, creen que dichos sharklets están basados en su idea y exigen una retribución económica a Airbus.

"Blended winglet" de un B-737

“Blended winglet” de un B-737

La verdad es que nosotros no nos metimos en quién había copiado a quién, ni cuál de los dos diseños puede ser más efectivo. Pese a tener ambos el título de ingeniero aeronáutico ya al alcance de la mano, mi compañera y yo nos sumergimos en una dura batalla dialéctica para ver cuál de las dos soluciones era más estética. Desde mi punto de vista, los wingtip fences son más discretos y le dan un aspecto mucho más elegante a un avión. Los blended winglets son todo lo contrario, y más bien parece que el ala se haya dado un golpe y se le haya torcido el extremo. Pero bueno, dicen que para gustos, los colores.

Y a ti, ¿cuál de los dos te gusta más?

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