Incidentes

¿Cómo se prepara un avión para el amerizaje?

El otro día aprendí algunas cosas interesantes sobre lo que se conoce como el “ditching mode” en los aviones, o dicho de otra forma, el “modo de amerizaje”. Al pensar en esto, es inevitable acordarse del caso del vuelo 1549 de US Airways ocurrido en 2009:

Vuelo 1549 de US Airways que acabó sobre el río Hudson

Vuelo 1549 de US Airways que acabó sobre el río Hudson

En esta ocasión el avión recibió el impacto de una bandada de pájaros durante el despegue en Nueva York. Los daños en ambos motores eran tan grandes que el aparato perdió potencia rápidamente y los pilotos se dieron cuenta de que ni siquiera serían capaces de dar media vuelta y volver al aeropuerto. La solución más viable, aunque arriesgada, era amerizar en el río.

La habilidad del piloto permitió que el A320 se posase en la superficie del agua, salvando así la vida a los 155 ocupantes que se encontraban en el avión. Pero la pregunta es: ¿un amerizaje se hace igual que un aterrizaje? Obviamente, la respuesta es no, ya que posarse en el agua requiere algunas consideraciones especiales.

Lo primero es tener un piloto con pericia, ya que en general no son formados para realizar este tipo de maniobras. Y lo segundo es preparar el avión para el contacto con el agua, puesto que es una situación fuera de lo normal y que requiere cierta preparación (la idea es que el aparato se quede flotando y no se hunda). Para esto, existe un botón en los aviones que les permite entrar en “ditching mode”.

Como se puede ver en la imagen de abajo, dicho botón va protegido para que no se pueda apretar por descuido. Esto es porque al activarlo, la configuración del avión cambia completamente y se prepara para un amerizaje de emergencia. El objetivo al posar la aeronave sobre el agua es que todo el interior quede estanco (cabina, cockpit, bodega de carga…), por lo que se cierran todas las válvulas que se encuentran por debajo de la línea de flotación del avión (las que quedarían sumergidas). Hay que tener en cuenta que un avión tiene numerosas entradas de aire para controlar la presurización y para acondicionar el aire en cabina.

Botón de "ditching" del panel de un A330.

Botón de “ditching” del panel de un A330.

Sin embargo, este procedimiento no es sencillo. Si el avión tiene un problema en crucero y el piloto decide apretar el botón a gran altitud, las válvulas se cerrarían de inmediato y el avión llegaría al nivel del mar “presurizado”. Por lo tanto, las puertas no se podrían abrir cuando esté flotando sobre el mar. Además, la cabina tampoco se podría despresurizar dado que las válvulas que controlan la presión en el interior del aparato se encuentran cerradas para evitar el paso de agua. ¿Cómo funciona entonces el modo de amerizaje?

En principio, si el botón de ditching se aprieta a gran altura no ocurrirá nada… hasta que el avión descienda por debajo de una cierta altitud (en general suele ser por debajo de los diez o quince mil pies). En cuanto se rebasa esa barrera, la válvula que regula la presión en cabina (llamada outflow valve) se abre bruscamente para despresurizar la cabina lo más rápido posible e igualar así la presión dentro del avión con la presión atmosférica. Esto puede causar un fuerte dolor de oídos a los pasajeros y algún mareo, pero es necesario abrir las válvulas cuanto antes para asegurarse de tener una cabina despresurizada al llegar al agua. También hay que tener en cuenta que una despresurización tan brusca no se puede realizar a una gran altitud o también sería peligroso para la salud de los ocupantes y para el avión…

Una vez con la cabina despresurizada, conforme la aeronave se acerca peligrosamente al agua, las válvulas se cierran de golpe. No sólo las de presurización, sino también todas aquellas válvulas y tomas de aire (por debajo de la línea de flotación) que son utilizadas por el sistema de acondicionamiento de aire y por las que podría entrar agua. Así, el avión queda estanco y los pasajeros pueden relajarse y ponerse el chaleco salvavidas con tranquilidad.

Por fácil que suene todo, y por bonitas que sean las imágenes del 737 flotando en el Hudson, un amerizaje no es un camino de rosas. Cuando un avión moderno se ve obligado a posarse en el agua es que un fallo muy gordo ha ocurrido. Y si el avión pierde altura muy rápido o llega a una velocidad muy alta, el impacto contra el agua puede hacer que salte en pedazos. Esto fue lo que ocurrió con un B767 en el océano índico allá por 1996, cuando el avión (con 175 pasajeros a bordo) se quedó sin combustible e intentó el amerizaje sin poder desplegar los flaps. El golpe fue tan violento que el aparato se partió en varios trozos y 125 de los ocupantes fallecieron.

Un Boeing 377 amerizando en el Pacífico en 1956.

Un Boeing 377 amerizando en el Pacífico en 1956.

Pero para no dejar mal cuerpo a nadie, otro ejemplo con un mejor final. El Boeing 337 de la foto de arriba también se vio obligado a realizar una maniobra similar al perder dos de los cuatro motores. Pese a que se trata de un incidente de 1956 y que por aquel entonces los aviones no eran tan seguros como lo son ahora, todos los pasajeros pudieron ser evacuados sanos y salvos. Lo que me parece más curioso es que hubiese una embarcación de los guardacostas (equipados con una cámara de fotos de 1956) tan cerca del avión en el momento del impacto.

Afortunadamente estos incidentes no son muy habituales, y en lo que llevamos de siglo apenas una decena de vuelos comerciales o de carga han acabado flotando en el mar por unos motivos u otros. Sin embargo, a todos aquellos que se ríen de necesitar un chaleco salvavidas en un vuelo Sevilla – Albacete… ¡nunca se sabe!

¿Te ha parecido interesante el artículo? ¡Coméntalo o compártelo!

Comentarios

Aún no hay comentarios.

¡Comenta esto!

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s

A %d blogueros les gusta esto: